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Métodos y Diseños Experimentales en Psicología ¿Cuál escoger para tu proyecto final de carrera o TFG?

Bienvenido al pilar del diseño en la investigación. La realización del TFG es una tarea ardua, sobre todo, la primera vez. Sin embargo, con la práctica, vas agarrando la dinámica y comprendiendo de qué va la vaina. En esta ocasión, te presento algunos puntos clave que debes tener en cuenta a la hora de empezar a plantear el proyecto final de grado que estoy segura que te van a ayudar a elaborarlo con bastante fluidez. Por lo general, como ocurre en la UOC, te van a pedir que tu diseño sea meramente experimental. Esto requiere que sepas que existen dos tradiciones de investigación en el ámbito de la Psicología: la tradición asociativo-correlacional y la tradición manipulativa-experimental. ¿Sabes distinguirlas?

Tradición asociativo-correlacionalTradición manipulativo-experimental
Medición✅ Recurso previo siempre.✅ Recurso previo siempre.
HipótesisHipótesis de covariación. Hipótesis de causalidad.
MetodologíaNo experimental.Experimental.
DiseñosDiseños cualitativos, de encuesta, observacionales.Diseños experimentales y cuasiexperimentales.
AnálisisAnálisis de la correlación y regresión.Análisis de la varianza.
OrientaciónIdeográficaNomotética
Focus o acento en… Las diferencias individuales o entre grupos (que sólo observarás, sin manipular).Las condiciones ambientales (de la VI, que podrás manipular).
Manipula variablesRotundamente, no. Sólo observa.Rotundamente, sí. La VI se puede manipular. Primero, se interviene y después se observa y se llega a conclusiones sobre la idoneidad (o no) de la VI.
BuscaBusca patrones de asociación de variación conjunta o concomitante entre variables.Busca causalidad (relación causa-efecto).
VariablesNo hay VI ni VD. No hay «control» de VE (ni VE).VI (causa, manipulada); sobre la VD (efecto). En el diseño experimental: VE controladas mediante asignación aleatoria y otras técnicas. En el diseño cuasi-experimental no hay aleatorización (se asignan las condiciones según las características de los sujetos).
Tipos de diseñoEstudios de campo: donde hay un amplio número de variables. Estudios de laboratorio: Número reducido de variables, controladas.
Subtipos de diseñoEncuestas: Describir características de un grupo en donde hay gran cantidad de sujetos (N elevada). En investigación de mercado, sondeos políticos, sondeos de opinión, encuestas educativas, estudios epidemiológicos. Diseño cuantitativo.
Técnicas de observación o estudio de casos (diseño cuantitativo) y Técnicas cualitativas (diseño cualitativo): Estudio global y comprensivo de un fenómeno en ambientes naturales.
Los veremos en esta entrada 🙂 según distintos criterios: según cantidad de VI y de VD que se aborden, según si queremos un diseño longitudinal (evaluando efectos a lo largo del tiempo) o transversal (evaluando distintos sujetos en el mismo momento) y según las técnicas de control de las variables extrañas. Verás que es un tema complejo pero, yendo por partes, lo entenderás a la perfección.
Tabla comparativa entre tradiciones asociativa-correlacional y manipulativo-experimental en psicología para el TFG.

Como ves, son dos grandes enfoques estrictamente diferenciados que deberás conocer para aplicar las técnicas adecuadas en cada caso, atendiendo a sus particularidades y peculiaridades. No debes mezclar conceptos, lo que es de la tradición experimental no puede usarse en la correlacional y viceversa.

Condiciones que debe cumplir tu TFG respecto al método experimental

Si te están pidiendo que hagas la «aplicación de un programa», «propuesta de diseño de aplicación de un programa de intervención» o te dicen algo así como «que hagas un programa de intervención que aporte algo nuevo al estado de la cuestión»… no te están pidiendo que hagas una «descripción de una realidad», «observación descriptiva sobre un caso…». En este punto, podemos asegurar que tu TFG debe tener un enfoque manipulativo-experimental, pero ¿qué criterios debe cumplir tu trabajo para ser experimental?

Que haya una relación de «causa-efecto» entre variables

Lo primero que tienes que tener en cuenta es que debe haber algo que, aplicado sobre alguien (persona o grupo) genere un cambio. Tu función como investigador en este tipo de fenómeno de acción-reacción debe ser poder cambiar condiciones en ese «algo» sobre lo que quieres intervenir para poder observar qué efectos tienen esas condiciones y no otras sobre ese alguien después de esa intervención.

Es decir, a diferencia de lo que ocurre con la investigación catalogada como «tradición asociativa o correlacional», lo que ocurre en la tradición «manipulativa-experimental», es que hay una relación de causa – efecto entre las variables que quieres estudiar. De manera que, si la variable independiente es un tratamiento determinado, éste es aplicado (en las condiciones que establezcas) en un sujeto o grupo de sujetos que, a su vez, van a permitirte observar diferencias entre la situación previa al tratamiento y la situación posterior (pre-post test). Dicho de otra manera: Causa (VI que podrás manipular) –> Efecto (VD o aquella variable en los sujetos en la cual interfiere directamente tu VI).

Por ejemplo, quieres observar los efectos de una tipología determinada de Terapia Cognitivo-Conductual (VI) en relación a la depresión (VD) en un grupo de personas con unas características comunes determinadas.

Que cumpla las tres características para diseños experimentales

Por otro lado, debes tener presente que han de cumplirse tres condiciones importantes, es decir, los tres puntos cardinales de la investigación experimental.

  1. Manipulación activa de la Variable independiente (VI): Que puedas asignar a un grupo experimental un tratamiento determinado y al otro, otro tratamiento, con características diferentes que puedas graduar tú para comprobar los efectos.
  2. Control de las Variables Extrañas (VVEE): Esto se logra gracias al siguiente punto de asignación aleatoria pero, cuando la asignación aleatoria no tiene lugar porque estamos ante un caso de diseño cuasiexperimental, entonces, debes introducir alguna técnica de control de variables extrañas para no hacer que el diseño caiga de lo cuasi a la modalidad pre-experimental.
  3. Asignación aleatoria de:
    • Los sujetos a los grupos: que los sujetos sean distribuidos en los grupos por azar.
    • Los grupos a la situación experimental o de control: lo mismo, para asignarlos a los tratamientos o no-tratamientos.

Ahora que sabemos cuál debe ser el enfoque que debes llevar a cabo en tu documento, lee con atención porque vamos a abordarlo en profundidad para que no dejes ningún cabo suelto a la hora de plantear, planificar y redactar de principio a fin tu propuesta de investigación.

¿Qué es el método experimental? ¿Cuál es su aporte?

Fechner (1860), “Elemente der Psychophysik”, es el primero en aplicar los métodos matemáticos a los problemas psicológicos. Por otro lado, Wundt (1873/74), “Grundzüge der Physiologischen Psychologie”. En 1879 abre el primer laboratorio de Psicología, otorgándole la consideración de ciencia, como campo independiente y diferente de la Filosofía. La Psicología se fundó como Ciencia cuando aplicó el método experimental a su objeto de estudio.

El método experimental es, según Ato (1991), el método científico por excelencia. Su objetivo es la identificación de las causas y la evaluación de los efectos. De manera que, quien investiga trata de buscar la existencia de una relación de causalidad entre un aspecto del ambiente (VI) y un aspecto de la conducta del sujeto (VD), controlando el resto de los factores (las Variables Extrañas o VVEE) que podrían influir en la conducta estudiada. Manipula una o más VI, controla las VVEE y forma grupos experimentales.

Para ampliar y contextualizar un poco todo esto, debemos partir de la definición de experimento como situación artificial creada por la persona que investiga para observar el efecto de la VI (un tratamiento, por ejemplo) sobre la VD (aquello en donde se manifestarán -o no- los efectos del tratamiento). Dicho esto, el dato de que un experimento puede ser de laboratorio así como de campo. En definitiva, el investigador crea, con el experimento, las condiciones necesarias para aplicar la VI en el momento que considere oportuno. Este tipo de diseño permite repetir observaciones en las mismas condiciones (si se quiere asegurar o volver a comprobar los resultados) o variando estas condiciones con tal de poder valorar las diferencias en cada aplicación y replicar el experimento. 

  • Un experimento piloto es un ensayo del experimento, para estudiar algunos aspectos del mismo en una situación “simulada” del experimento mismo. Es como hacer un ensayo de lo que sería el experimento, muy habitual cuando se quiere entrenar al equipo de investigadores que van a intervenir para hacer posible el experimento en la fase de aplicación real. 
  • Diseño cuasiexperimental: son similares a los experimentos, excepto en que los grupos no se forman aleatoriamente.
  • Diseño no experimental: es el proceso de indagación en el que se recogen datos sin intentar inducir ningún cambio.

¿Qué objetivos tiene el diseño experimental respecto al objeto de estudio?

Son varios los objetivos de este tipo de diseño que, recordemos, aborda, por lo general, una cantidad muy reducida de variables en condiciones estrictamente controladas.

Objetivo 1: Maximizar el efecto de la variable independiente

El primer objetivo del diseño experimentar es, maximizar el efecto de la VI, o lo que es lo mismo, maximizar la variancia sistemática primaria. ¿Y de qué manera lo consigue? por medio de dos vías:

  • Escogiendo adecuadamente los valores de la VI que queremos aplicar.
  • Minimizando la variancia del error

Objetivo 2: Controlar las variables extrañas de efectos sistemáticos

El segundo objetivo, en definitiva, es controlar la variancia sistemática secundaria. Lo consigue mediante dos estrategias:

  • Mediante técnicas de control no asociadas al diseño: es decir, utilizando las técnicas de eliminación, constancia, balanceo y aleatorización.
  • Mediante la selección de un diseño adecuado.

Con «técnicas de control asociadas al diseño» estaríamos haciendo referencia, en este caso, a las siguientes:

  • Grupos al azar (Diseño de grupos al azar).
  • Apareo o bloqueo (Diseño de grupos homogéneos).
  • Sujeto como propio control (Diseño de medidas repetidas).

Éstas te las explico un poco más abajo.

Objetivo 3: Reducir el efecto de las variables extrañas con efectos aleatorios

Es decir, el tercer objetivo tiene que ver con la minimización de la variancia del error. Y lo podemos lograr de las siguientes formas:

  • Utilizando instrumentos de medida precisos.
  • A través del diseño.
  • Mediante de la estandarización del procedimiento experimental.

La variancia del error queda reflejada en los siguientes gráficos. En el primero, observamos una variancia del error inferior a la del segundo gráfico:

Un ejemplo de variancia del error. Extraído y adaptado de Núñez-Peña y Bono (2020).

La variancia del error sería en qué grado varía el margen de error al replicar el estudio o el experimento, teniendo en cuenta las mismas condiciones, llevándolo a cabo en otro momento dado. Querría decir que existen variables extrañas cuyos efectos aleatorios es necesario controlar. Éste sería otro de los objetivos del diseño experimental, en definitiva.

Tipos de diseño experimental y ejemplos en la práctica: ¿Qué diseño escoger para tu TFG?

Ya hemos definido y justificado por qué el diseño experimental es el método de investigación por antonomasia y qué puntos de este enfoque debe cumplir, a la hora de la verdad, tu TFG (manipulación activa de la VI, control de VE y asignación aleatoria de sujetos a grupos y de grupos a situación de tratamiento o control). Ahora bien, ¿qué tipos de diseño experimental existen? A la hora de darle forma a tu TFG en base al diseño experimental, vas a encontrarte con una infinidad de posibilidades.

Según número de Variables Dependientes (VD) e Independientes (VI)

Deberás conocer de qué manera se puede catalogar el diseño experimental en relación a la cantidad de variables dependientes e independientes porque es, en función de ello, que podremos aplicar unas técnicas de análisis (estadísticos) determinados en la elaboración del TFG. Esta clasificación obedece a dos preguntas que deberemos correlacionar:

  • ¿Cuántas VI hay? Son los diseños univariados o multivariados.
  • ¿Cuántas VD hay? Son los diseños unifactoriales o factoriales.

El diseño univariado lo es en base a que observa o estudia el efecto sobre una única Variable Dependiente (VD). Debemos conocer si hay una o más de una Variable Independiente (VI) para seguir clasificando este tipo. El diseño univariado puede ser unifactorial (o simple) o bien factorial.

  • Unifactoriales o simples: 1VD + 1VI.
  • Factoriales (no «multifactorial» aunque también se admite): 1 VD + varias VI

Diseño univariado unifactorial

Diseño univariado factorial

Diseños experimentales multivariados (1+ VD)

Igual que en el anterior, podemos clasificarlos en unifactorial o factorial.

Diseño multivariado unifactorial

Diseño multivariado factorial

Clasificación según el momento y los sujetos

Nos estamos refiriendo a los diseños intrasujeto (también llamados «de medidas repetidas» y a los diseños intersujeto (o «de medidas independientes»). El tipo de diseño experimental propio de la Psicología evolutiva que tiene en cuenta los efectos de la VI en dos momentos diferentes (en el mismo sujeto o grupo de sujetos) o la comparación de los efectos entre diferentes sujetos nos permite disponer de:

  • Diseños longitudinales
  • Diseños transversales

Para resolver los problemas propios de estos diseños, apareció el diseño secuencial, que trataría de separar los efectos de una manera controlada y con un enfoque mixto de ambos tipos de diseños. Es decir, mediante diversas fórmulas de muestreo y recogida de datos para poder estudiar dos o más secuencias longitudinales y/o transversales, correlacionándolas para inferir una aproximación más real en el contexto del experimento.

Clasificación en función de las técnicas de control (relacionadas con el diseño)

Los diseños experimentales también pueden clasificarse en función de su capacidad para controlar las variables extrañas con tal de reducir la variancia de error. En este caso:

  • Diseño de grupos al azar: la asignación de los sujetos a los grupos experimentales se realiza al azar.
  • Diseño de grupos homogéneos: los grupos experimentales no se forman por aleatorización pura sino introduciendo ciertas restricciones de manera que los grupos sean homogéneos respecto de cierta característica de interés.
  • Diseño de medidas repetidas: es aquél en el que el investigador
    registra dos o más medidas de la variable dependiente para cada sujeto o unidad experimental. Cada una de estas medidas se tomará bajo la acción de cada una de las condiciones de tratamiento.

Conclusiones finales sobre las condiciones que debes cumplir en tu TFG Experimental

Ya hemos llegado al punto en el que fijamos bien, a modo de conclusión, los puntos más importantes que debes tener presente en tu propuesta:

  • Que haya una relación de causa-efecto (que puedas observar para comparar resultados en dos momentos determinados o en dos grupos determinados antes y después de aplicar el tratamiento).
  • Que la VI pueda ser manipulada, para que puedas cambiar las condiciones de aplicación de la VI y, después, observar y comparar, sus efectos sobre la VD a partir de las distintas mediciones (respecto a los momentos y en la comparación de grupos).
  • Que, en tu diseño, haya un control de las Variables Extrañas (si no lo hay, tienes un grave problema, my friend).
  • Que utilices la asignación aleatoria respecto a la distribución de los sujetos a los grupos y de los grupos a situaciones determinadas de experimentación o control (esto es una gran técnica de control de Variable Extraña que no cumple el diseño cuasi-experimental).
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